Загадки мест силы и орден девяти неизвестных.

Таинственный и пугающий.

В человеческой истории нет материка более таинственного и пугающего, чем Антарктида. Считается, что она была открыта в 1820 году русскими мореплавателями Беллинсгаузеном и Лазаревым. Это действительно так, но не совсем. Дело в том, что Антарктида — единственный материк, который наносился географами на карты задолго до его открытия. Великая Южная Земля появляется там еще в античные времена — в отличие от Америки, в существовании которой люди сомневались даже после плаваний Колумба. Интересно, что историки до сих пор не находят объяснения подобному загадочному факту. Ссылаются обычно на какую-то «интуицию» географов. Конечно, на средневековых картах появлялись порой причудливые земли, никогда не существовавшие в природе. Но это — именно эпизоды, а не общая тенденция. Действительно ли в дело вступала интуиция, а не полузабытое древнее знание?

В любом случае экспедиции в южные моря начались только в XVIII веке. В 1739 году французская экспедиция под командованием Буве де Лозье открыла на юге Атлантики остров, названный Буве.

В 1772 году другой французсжий моряк — Кергелен — обследовал южную часть Тихого океана и обнаружил группу островов, названную его именем. Южнее экспедициям не давали продвинуться дрейфующие льды, от которых парусные суда того времени не могли увернуться со стопроцентной гарантией успеха. По этой же причине сорвалась экспедиция знаменитого адмирала Кука (да-да, того самого, которого, по преданию, съели аборигены). Он первым из мореплавателей пересек Южный полярный круг, но до Антарктиды добраться не смог и заявил, что южный материк вообще нельзя найти, так как океан буквально забит айсбергами.

Это утверждение опровергли русские моряки менее чем через полвека. Двадцать восьмого января 1820 года их экспедиция в составе двух кораблей под командованием Беллинсгаузена впервые подошла к берегам Антарктиды. Южный континент наконец был открыт официально. Об экспедиции Беллинсгаузена написано множество книг, сняты фильмы. Корабли «Восток» и «Мирный» прошли почти 50 тысяч миль, их плавание длилось 751 день, из которых 100 дней они находились в зоне льдов. Были собраны ценнейшие сведения о природе Южного полушария, русские совершили ряд географических открытий в других районах океана. Девять раз они приближались к ледяному континенту, определив его очертания. Было открыто 29 новых островов…

Впрочем, почему мы говорим о двух кораблях? Дело в том, что в Россию вернулся только один из них — «Восток». «Мирный» настолько пострадал в ходе одного из штормов, что команда покинула его и перешла на неповрежденный корабль. И тут началась настоящая остросюжетная мистика.

Наутро после шторма команда «Востока» увидела, что «Мирный» по-прежнему следует за ними. С изорванными парусами, истерзанный штормом, корабль упрямо шел следом. И так продолжалось несколько дней. Словно легендарный «Летучий голландец», «Мирный» преследовал покинувший его экипаж и даже несколько раз попытался протаранить «Восток». Команду охватил мистический ужас. Лишь неделю спустя удалось наконец оторваться от преследователя. Впоследствии все списали на ветра и течение, но те, кто видел корабль-призрак своими глазами, клялись, что он действовал подобно разумному существу.

Однако покров тайны с Антарктиды уже был сорван. В течение следующих десятилетий к ее побережью отправилось несколько экспедиций. Правда, особыми успехами они похвастаться не могли. В лучшем случае им удавалось подойти к суше и осмотреть ее в подзорные трубы в каком-нибудь одном наблюдательном пункте. Так, например, были открыты Антарктический полуостров, берег Кемпа, Земля Адели, Земля Уилкса и другие районы побережья. При этом несколько экспедиций пропали при таинственных обстоятельствах. Впрочем, радио тогда не было, корабли оставались весьма несовершенными, и их гибель вполне можно было бы объяснить естественными причинами. Даже если учесть, что гибли именно те экспедиции, которые ставили своей задачей любой ценой высадиться на загадочный материк.

В 1840 году к Антарктиде отправилась экспедиция Росса на двух кораблях — «Эребус» и «Террор». С моря она наблюдала две высокие конусообразные горы, над одной из которых вились клубы дыма. Росс предположил, что это два вулкана, один из которых действующий, и назвал их именами своих кораблей. Но «ели в Антарктиде действуют вулканы, значит, там должны быть свободные ото льда участки суши, своеобразные теплые оазисы, в которых есть растения и животные. Самые смелые предположения рисовали в центре материка, за стеной льдов, обширную теплую землю, настоящий рай. И, по некоторым данным, они были правы — по крайней мере, такой рай там действительно существовал, причем относительно недавно. Но не будем забегать вперед…

Затем исследования южного материка резко прервались. Причина неизвестна до сих пор. Но среди моряков ходили темные и притом самые разнообразные слухи об ужасах южных морей. Одни говорили о морских чудовищах, другие — о кораблях-призраках… В общем, обычные матросские байки. Но кто-то очень активно и целенаправленно занимался их распространением. Поэтому следующее судно подошло к берегам Антарктиды только в 1873 году.

На протяжении более чем 70 лег люди обследовали ледяной материк с моря, не высаживаясь на его берега. Слишком суровыми и неприступными казались они даже бывалым морякам. И только 24 января 1895 года нога европейца впервые коснулась антарктической земли. Это были норвежцы, которые провели на берегу несколько часов и собрали коллекцию скудной антарктической растительности. Продвинуться вглубь континента никто не решился.

Всплеск исследовательского интереса к Антарктиде пришелся на рубеж веков. В разгар индустриальной эры человек считал, что все в этом мире ему подвластно, и не страшился ни призраков, ни чудовищ. VI Международный географический конгресс, состоявшийся в 1895 году в Лондоне, поставил в качестве первоочередной цели всех географов мира исследование южного материка. Следуя этим рекомендациям, Англия, Германия, Швеция и Франция в первые годы нового столетия посылают свои экспедиции в Антарктиду. Более того, ученые не просто высаживаются на побережье, а остаются там на довольно продолжительный срок. Появляется понятие «антарктические зимовки». В 1903 году создается первая гидрометеорологическая" станция, которая работает по сей день.

Впервые вглубь материка попыталась проникнуть экспедиция Скотта в 1902–1903 годах. Цель перед ней стояла вполне ясная — достичь Южного полюса. Здесь она, впрочем, потерпела неудачу, равно как и экспедиция Шеклтона в 1908 году. Исследователи вынуждены были поворачивать назад, измученные тяготами перехода: жуткими холодами, сильными ветрами, разреженным воздухом высокогорья. Кроме того, в ледяной пустыне им являлись странные миражи: руины огромных замков, оазисы с высокими деревьями и проточной водой. В дневнике экспедиции Шеклтона, например, значится:

Внезапно налетела сильная метель, которая продолжалась несколько часов. Мы упрямо продвигались вперед, но в конце концов вынуждены были остановиться. И в этот момент обнаружилось, что рядом с нами нет Джерли. Это была тяжелая потеря. Потратив весь следующий день на поиски, оказавшиеся бесплодными, мы двинулись дальше. И — о чудо! — неделю спустя Джерли нагнал нас. Как рассказывал он сам, ему удалось случайным образом найти наши следы — погода была ясной и солнечной, в отличие от предыдущих дней. При этом он вовсе не выглядел изможденным и рассказывал о какой-то глубокой котловине, где из-под земли бьют горячие ключи. Там живут птицы, растут травы и деревья. На эту котловину он набрел случайно и провел там целый день, восстанавливая свои силы. Никто из нас ему особенно не поверил — скорее всего, у бедняги была галлюцинация. Странно, что он не замерз в этой ледяной пустыне или не погиб от голода…

Шеклтон не поверил в существование такой природной аномалии, как антарктический оазис. Возможно, что напрасно, в любом случае сейчас это уже не проверишь. Экспедиции, вместо того чтобы обследовать прибрежные районы и лишь постепенно продвигаться вглубь материка, следовали с упорством, достойным поистине лучшего применения, к одной избранной цели — к Южному полюсу. Каждому хотелось получить славу покорителя этого «пупа Земли». В конце концов Амундсену и Скотту в 1912 году удалось почти одновременно достичь заветной цели. Казалось, можно праздновать победу, но… глубинные районы материка снова остались неисследованными. Этот недостаток Скотт решил хотя бы частично восполнить на пути обратно, от Южного полюса к базе. И вся экспедиция встретила свою смерть, не выжил ни один человек! Причем буквально рядом с продовольственным складом, всего лишь в паре десятков километров от него. Гибель была настолько загадочной, что по ее поводу даже провели специальное расследование. Вердикт в конечном счете оказался банальным: голод и холод. А что еще, скажите на милость, могло случиться с людьми в ледяной пустыне?

После этого исследования Антарктиды продолжались медленно. По крайней мере, до тех пор, пока не начали использовать авиацию. Первые полеты над южным континентом были совершены в 1928 году. Летчики обследовали достаточно обширные территории Антарктического полуострова, обнаружив при этом немало интересных и загадочных вещей. Например, совершенно свободные ото льда и снега территории в глубине непроходимых гор. Естественно, совершать там посадку никто не рискнул, отметили только существование зеленого растительного покрова.

Однако всем этим находкам придавалось мало значения. Южный полюс, будто магнит, продолжал притягивать людей. В 1929 году его впервые достигли на самолете. Исследования же других внутренних районов продолжались в достаточно медленном темпе. А куда было спешить? Потому большая часть южного континента оставалась не изученной человеком. Именно в этот момент, за несколько лет до Второй мировой войны, в исследовательскую гонку включилась Германия. Причем включилась весьма активно…